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抛弃贝索斯和马斯克,布兰森要打造太空旅游第一股

2019-07-17 点击:941

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  2019年将是“太空年”——大摩去年年底的预言应验了。

  英国亿万富翁理查德·布兰森创办的维珍银河(Virgin Galactic)9日在官网上称,将与已在纽交所上市的收购类投资公司Social Capital Hedosophia Holdings Corp (NYSE:IPOA)(SCH)合并,SCH将向维珍银河投资8亿美元换取最高约49%的股份。

  而作为入股协议的一部分,维珍银河将借壳SCH在今年下半年上市。这也意味着,维珍银河将成为全球首家上市的商业载人航天公司。

  

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  可以预见,伴随着维珍银河的上市,太空旅游的热度也将会被点燃。

  去年12月,维珍银河的火箭动力飞船——太空船2号在两名飞行员的操控之下成功飞至距地面82.7公里处的太空边缘,即地球大气层与太空的分界处。随后,飞船滑翔下降,安全返回地面。整个过程历时约1小时。

  这是太空船2号的第四次测试飞行。如果进展顺利,未来一年内,维珍银河将能首次实现将旅客送至太空边缘。

  那么,到太空兜一次风要花费多少?这种独一无二的体验当然要价不菲。25万美元一张“船票”,维珍银河便能带你飞到太空边缘,体验几分钟失重的感觉,从太空欣赏我们的蓝色星球。

  而目前,已经有来自60个国家的600多人交了总计近8000万美元的押金来“占座”。从这也可以看出太空旅游市场的潜力。瑞银在3月份发过一份研报,预计到2030年,太空旅游将成为一个30亿美元规模的市场。

  但载人航天的技术不会仅止于此。维珍银河已经确定了比太空旅游更广阔的一个市场:经由外太空的高超音速旅行。以超过声速五倍以上的速度飞越大气层来大幅缩短长途航班时间,从而与航空公司竞争。按照维珍银河的设想,这将令从洛杉矶到东京的10小时航班缩减到1个多小时。

  虽然这个技术进入商业应用可能还要十年时间,但它有望带来的市场空间更大。每年,全球有超过1.5亿名乘客乘坐超过10小时的航班,而假设当中有5%的航班被2500美元一次的高超音速旅行所取代,瑞银称其市场规模有望达到200亿美元一年。而这还只是瑞银的保守估计。

  维珍银河称,预计公司会在2021年8月之前(即上市后的两年内)实现年度盈利。理想很丰满,但投资者总是更务实。有些风险不得不考虑,近五年前的空难事故就一度引发人们对太空旅行前景的质疑。

  2014年10月,维珍银河的太空船2号在美国加州试飞时,不幸爆炸坠毁在莫哈维沙漠,两名飞行员一死一伤。后来的调查结果显示,事故原因在于副驾驶员错误操作造成了飞船失控。

  在正常的状态下,副驾驶员应在飞船超过1.4马赫但未达到1.8马赫前对制动系统解锁,太早解锁将造成“灾难性的危险”。调查显示,虽然飞行员知道这种潜在风险,但仅有的一次书面警告记录,竟然是事故发生三年前通过邮件和演示文稿传递给飞行员们的。

  事故令维珍银河元气大伤,直到两年后才被美国航空管理局(FAA)批准恢复飞船试飞。再来一次灾难,可能会为这家太空旅游公司的理想划上终点。1986年的挑战者号、2003年的哥伦比亚号爆炸事件都表明,即使像NASA这样强大的政府机构,也容易受到致命错误的影响。

  除此之外,投资维珍银河也意味着押注它将能击败两个强劲的竞争对手——杰夫·贝索斯旗下的蓝色起源(Blue Origin)和埃隆·马斯克(Elon Musk)的SpaceX。蓝色起源的第一艘太空飞船New Shepard自2015年4月首次试飞以来,也经历了多次测试,预计在2019年底或2020年将乘客送至太空;而马斯克的野心更大,他要殖民火星。

  维珍银河可能会率先从太空旅游中盈利,但“太空三剑客”中的另外两人,估计也会很快跟进。

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